El aceite de palma es de color rojo, por su alto contenido de carotenos (vitamina A) que, en igualdad de peso, se encuentran en él en proporciones que superan diecisiete veces las de la zanahoria. Esto lo convierte en una de las fuentes naturales más ricas de esos vitales elementos y, por tanto, en una excelente alternativa para combatir la deficiencia de vitamina A que padecen muchos países en desarrollo. Los tocoferoles y tocotrienoles, unos anticancerígenos y antitrombóticos, también son componentes de este aceite.

Característica primordial que lo hace único entre todos los aceites comestibles es su balance perfecto entre grasas saturadas e insaturadas. Contiene niveles excepcionalmente altos de antioxidantes, como también ingredientes que previenen el cáncer y ayudan a bajar el colesterol malo.

El aceite de palma es rico en vitamina E, que actúa como agente antioxidante, ayuda a reducir el daño celular que resulta del envejecimiento, de la acción de sustancias tóxicas o de la contaminación del medio ambiente.
Aun sin conocer todas sus bondades, los pobladores de África, de donde es originaria la palma de aceite, lo usaron desde hace 5.000 años como alimento. Inclusive hoy, en varios países de ese continente se consume para cocinar crudo y sin refinar, como entonces.

Por su composición física, el aceite de palma no tiene que hidrogenarse parcialmente para adquirir estabilidad o firmeza, proceso mediante el cual se producen los trans, unos indeseables ácidos grasos precursores de enfermedades cardiovasculares, obesidad y algunos tipos de cáncer.

Esto, sumado a su particular consistencia, apariencia y olor, así como su resistencia al deterioro, hacen de él un componente ideal en la preparación y elaboración de numerosos comestibles y lo convierte en la mejor alternativa para producir margarinas, y grasas que se emplean en la repostería, en las mezclas secas para hornear tortas, galletas, bizcochos o para preparar sopas y salsas, y en los sustitutos de la grasa de la leche empleados para la producción de leche condensada, leche en polvo, crema no láctea para el café y helados.

En el listado que se encuentra a continuación se resumen sus múltiples usos como comestible:

  •  Aceite para freír.
  • Margarinas para panadería y repostería.

  • Margarinas de mesa.

  • Mantecas industriales.

  • Pastillaje.

  • Confitería.

  • Galletería.
  • Helados.

  • Crema para café.

  • Salsas y aderezos.

  • Emulsificantes.

  • Vanaspati.

  • Mayonesas.

  • Sustituto de la manteca de cacao.

  • Sustituto de la grasa de la leche.

  • Mantequilla de maní.

  • Alimento directo para animales.

  • Concentrados para animales.

Los aceites de la palma tienen usos no comestibles de gran valor económico y en muchos casos sustituyen al petróleo.

El aceite de palma y el aceite de palmiste sirven de manera especial en la fabricación de productos oleoquímicos como los ácidos grasos, ésteres grasos, alcoholes grasos, compuestos de nitrógeno graso y glicerol, y en los últimos tiempos ha venido tomando fuerza la utilización del de palma como biocombustibles.

En Colombia se produce biodiésel de aceite de palma y se mezcla con diésel para mover miles de autos y maquinaria que utilizan motores de este tipo en el país, con el consecuente beneficio para el medio ambiente, el empleo y la mayor oferta de energía renovable.

Entre las aplicaciones no comestibles de los aceites de palma y de palmiste se cuentan:

  • Biodiésel

  • Jabones de uso doméstico y detergentes

  • Barro de perforación

  • Aceite de palma epoxidado, útil como plastificante y esterilizador en la industria plástica, en especial para el PVC

  • Goma

  • Velas 

  • Cosméticos

  • Tintas para impresión

  • Jabones metálicos, para la fabricación de grasas lubricantes y secadores metálicos

  • Grasa para lubricar la maquinaria empleada en la producción de comestibles

  • Grasa para engrasar moldes y equipos de fabricación de pan

  • Grasas para la protección de tanques, tuberías o similares, que operan al descubierto

  • Laminación en frío de las planchas de acero

  • Láminas de estaño

  • Ácidos para lubricar fibras en la industria textil.

  • Combustibles

Los subproductos de la palma

Aparte de su fruto, otros productos de la palma pueden ser aprovechados industrialmente: las fibras de las hojas y racimos vacíos, al ser procesadas, se utilizan para producir láminas de aglomerado y contrachapado; y en el momento de la resiembra, los troncos de las palmas viejas pueden servir para fabricar muebles. A partir de las hojas se fabrica papel; del cuesco, carbón activado y de la torta de palmiste, alimentos concentrados para animales.

Al fraccionar el aceite de palma se obtienen dos productos: la oleína y la estearina de palma. La primera es líquida en climas cálidos y se mezcla con cualquier aceite vegetal. La otra es la fracción más sólida y sirve para producir grasas, principalmente margarinas y jabones. Las propiedades de cada una de las porciones del aceite de palma explican su versatilidad, así como sus variadas y numerosas
aplicaciones.


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2017